Why you need to go out and ride unmaintained roads?

Intro to gravel riding

Texte par Adrian Grant
Photos par Adrian Grant / Simon Bergeron / Crossroad Tremblant

Version française à venir…

As gravel riding has entered the mainstream, demands for increased tire volume have resulted in generous improvements in frame clearances, with 45mm wide tires now considered the “new normal” for gravel/adventure bikes. This has allowed riders to explore “all roads” including routes that, at one time, may have been considered inaccessible. In the Ottawa-Gatineau region, these include what I collectively refer to as “Unmaintained Roads”.

Unmaintained roads consist of public right-of-ways that receive no winter maintenance, irregular maintenance, or no maintenance whatsoever. Logging roads. ATV trails. Forest Service roads. Hydro cuts. Their condition can vary from easily passable gravel to what could charitably be referred to as a goat path.

Findings these hidden gems is easy, if you know where to look. Sometimes I’ve discovered one by happy accident while out riding – a dead end that doesn’t really end. Otherwise, potential options can be found using Google Maps. Usually roads that “disappear”, then reappear a few kilometers away (you’d be surprised by what shows up on Google Streetview). However, I’ve found the best way to discover these forgotten roads remains the traditional paper map, especially the Ontario Cottage Country Backroads Mapbook and the discontinued Livre de Carte Plein Air for southwestern Québec. While you can rarely plan an entire route around unmaintained, these resources will help you add little extra spice to your next gravel ride.

Among my favorite regions to explore are the Lanark Highlands and Greater Madawaska. Only an hour or so drive west of Ottawa, their remote and rugged nature make these areas a gateway for local off-road and ATV enthusiasts, providing ample opportunities to stitch together various dashed lines on a map into an all-day (or multi-day) adventure. Other local options can be found north of Ottawa in Québec, including several Zones d’Exploitation Contrôlée (ZEC) and Wildlife Reserves. Home to a variety of outdoor recreation activities (including ATVing, camping, hunting and horseback riding), as well as small-scale logging, they offer endless opportunities to explore miles and miles of unmaintained goodness.

Overall, I like to think of unmaintained as gravel’s delinquent cousin. Sure, it’s more adventurous than your typical nice gravel road, but the same qualities that make these roads so alluring can also make them unpredictable. So before tackling an extended trip on unmaintained roads, here are some riding and equipment tips to consider.

First – and this should go without saying – BE PREPARED! Traversing unexplored unmaintained roads can be a gamble. There’s always a chance that connections that appear on a map may no longer exist. Anyone who spends time exploring potential routes knows the heartbreak that comes with riding down a road that eventually becomes impassable. Meanwhile, washouts, downed trees, flooding and other obstacles may force you into an unexpected re-route. So be sure to carry a good map and GPS at all times.

When travelling in remote or little travelled areas, such as ZECs, don’t count on getting outside help, as you’ll often be unable to get a cell signal. So before heading out, make sure your bike is mechanically sound, and carry a few bike repair essentials: two spare tubes, tire levers and a patch kit (in the unlikely event that you have more than two flats); a pump, not a CO2 inflator (should you have to inflate multiple tires); a tire boot or spare tire; a quick link; and a multi-tool with a chainbreaker. Ideally, you want to ride with a partner in the event that your bike is beyond a simple roadside fix. But if you don’t, be prepared for any contingency. This means carrying sufficient food and water with you, including simple water treatment options (such as iodine or Pristine drops), packable clothing for all expected weather conditions, lights, a lighter and an emergency blanket. A mid-size seatpost bag or handlebar bag, and a half-size frame bag to carry this gear aren’t bad investments either.

Riding off the beaten path is quite safe. After all, automobiles are the biggest danger we face, but are rarely found on unmaintained roads. The worst-case scenario – walking back to your vehicle – might be uncomfortable, but isn’t dangerous.

Secondly, the rules for riding gravel apply even more so to riding unmaintained:

✱ Pay attention to the road ahead. When riding unmaintained, one must remain constantly vigilant for any potential trip-ending hazards. Sharp rocks, deep potholes and loose sand can all result in slashed sidewalls, damaged rims or hard crashes. Scan the road ahead for these and other obstacles, and do your best to ride the safest line possible. At the same time, when riding with a group, be considerate and provide sufficient room to allow your fellow riders to perform any sudden evasive maneuvers.

✱ Stay seated and spin when climbing. As unmaintained roads are not designed with heavy vehicle traffic in mind, ascents tend to be steeper/pitchier than municipal gravel roads. To compensate, much like a two-wheel drive truck, keep most of your weight over your back wheel by staying seated. This, and small gearing/higher cadence (a minimum 1:1 gear ratio) will help maintain traction and momentum on loose surfaces as you climb.

✱ Use caution when descending/cornering at speed. The rough or loose surfaces inherent on unmaintained roads can potentially take out even the most cautious rider. So when descending, position yourself slightly off the saddle with your legs inwards touching your top tube, keep a relaxed grip on your handlebars, and bleed speed by feathering your rear brake before entering a corner. This will help to absorb any bumps and vibrations, while helping to maintain control should you encountered loose sand and gravel, which tends to collect at the bottom of descents. In addition, on particularly rough descents, it’s often worth keeping your pedals at nine and three o’clock to avoid pedal strikes.

Finally, take advantage of your frame’s clearance and mount the widest tires you can! A high volume tire, at the right PSI, can help you avoid most of the issues identified above (less chance of a rim strike, more traction and floatation, and greater comfort on rough terrain). Ridden with care and attention, a properly shod bike can handle even the gnarliest unmaintained roads!


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    Casquette voyageur

    Glisse cette casquette dans tes sacs de vélos, et garde le style autour du feu de camp!
    • Casquette 6 panneaux, sans structure (idéal pour se glisser dans les bagages).
    • Couleur bleue: Tissu 100% issu de bouteilles de plastique recyclées. Chaque casquette utilise environ 3 bouteilles, qui ont été récupérées de notre environnement.
    • Couleur olive: 100% coton ripstop
    • Courroie d'ajustement et attache en plastique (pratique pour être attachée à un sac)
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    34.99$ (CAD)
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    *** C'est le moment de réserver votre Taïga 2023. Utilisez le code promo taiga lors de la transaction en ligne afin de faire un dépôt de réservation de 50%. Quantité limitée pour 2023. Livraison prévue: début juin 2023. Contactez-nous pour toutes questions.***

    Un heureux mélange de trail bike et d'un vélo d'aventure hors route, le Taïga est à vocation multi-usage. Emmenez-le dans vos sentiers de vélo de montagne locaux, ou pour une sortie bikepacking dans les chemins les plus accidentés de l'arrière-pays.

    Notre sélection de tubes Reynolds 725 procure à ce cadre la bonne dose de souplesse et de réactivité, tout en gardant le poids raisonnable. Un angle de directions de 67deg et de selle de 75deg atteint l'équilibre entre une géométrie moderne et progressive, sans toutefois tomber dans un design trop radical. Pour 2023, nous avons abaissé légèrement le boîtier de pédalier afin d'augmenter la stabilité.

    Offert avec une fourche en carbone, l'option de fourche à suspension est disponible sur demande (options débutant à 259$). Les roues Hunt Trail Wide montées sur mesure pour Panorama Cycles avec 32 rayons équipées de pneus Teravail Ehline 29"x2.5" et une transmission Shimano SLX viennent compléter le tout. * Vélo complet (3599$ CAD) * L’ensemble cadre et fourche est livrée avec les axes de roue, le jeu de direction installé, le collet de tige de selle et les protections de cadre. (1649$ CAD) * L'option cadre seulement est livrée avec l'axe de roue arrière et le collet de tige de selle. (1199$ CAD) * L’option Rohloff est livrée avec le moyeu Speedhub 500/14 A12 DB PM noir, le disque arrière 180mm, la manette de vitesse et tout le nécessaire pour installer le moyeu sur le cadre. (+1899$ CAD)
    1,199$3,599$ (CAD)
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    T-shirt Bikepacking

    Un fatbike tout équipé, prêt à prendre le large. Bikepacking pur et simple.
    30$ (CAD)
  • fourche taiga panorama
    fourche taiga panorama

    Fourche Taïga

    Transformez votre hardtail en vélo de bikepacking léger et versatile avec la fourche en carbone Taïga.
    • Longueur axe à couronne de 500mm. Corresponds à une fourche à suspension pour roue 29po de 120mm de débattement, à 25% de 'sag'.
    • Espacement Boost 110x15mm.
    • Colonne de direction carbone tapered 1-1/2 x 1-1/8 de 300mm de long
    • Distance offset: 51mm
    • Ancrages triple pour cages cargo
    • Dégagement pour pneu: 29x3.0 ou 27.5x3.25
    • Standard de frein post mount 160mm.
    • Axe de roue inclus
    • Poids: 675g
    565$ (CAD)
  • Sale
    panorama torngat fatbike
    panorama torngat fatbike

    Torngat 27.5

    ***Un démo grandeur medium disponible. Prix spécial de 2,559$ Isolés au nord du Québec, situé dans la cordillère arctique, les monts Torngats ne sont fréquentés que par ceux ayant la réelle volonté d’affronter les éléments de la nature. On ne se retrouve pas à cet endroit par hasard. C’est un lieu mythique qui impose le respect. Une destination hautement inspirante pour le fatbike Torngat! Nous avons inclus dans ce vélo les caractéristiques nécessaires pour le rendre totalement versatile. Entre autres, la compatibilité pour une transmission par courroie, l’accès pour une tige de selle ajustable et les ancrages de roue arrière ajustables. Le cadre fabriqué de tubes d’acier haut de gamme Reynolds 725 et la fourche légère et rigide en fibre de carbone accommodent les plus gros pneus 26po disponibles, ainsi que les 27.5x4.5po. Il ne vous reste qu’à sortir de chez vous, enfourcher ce vélo, et aller explorer le territoire qui vous est encore inconnu!
    2,559$3,199$ (CAD)
  • thru axle - panorama cycles
    thru axle - panorama cycles

    Axe traversant – Roue arrière

    Axe traversant pour roue arrière.  Type bolt-on (pas de levier), s'installe avec une clée hexagonale de 6mm.
    40$ (CAD)
  • patte de derailleur torngat
    derailleur hanger chic-chocs

    Patte de dérailleur

    Toujours une bonne idée d'avoir une patte de dérailleur de rechange lorsqu'on s'aventure un peu plus loin que d'habitude...
    25$40$ (CAD)
  • panorama anticosti 2023
    panorama anticosti 2023


    *** C'est le moment de réserver votre Anticosti 2023. Utilisez le code promo anticosti lors de la transaction en ligne afin de faire un dépôt de réservation de 50%. Quantité limitée pour 2023. Livraison prévue: Début juin 2023. Contactez-nous pour toutes questions.*** *Veuillez vous référer à la liste de composantes pour les spécifications 2023.

    Lorsqu’on s'aventure sur les chemins moins fréquentés de l’arrière-pays, il arrive qu’une belle route devienne beaucoup plus cahoteuse que ce que nous avions prédit. L’asphalte devient alors du gravier, et le gravier devient littéralement un sentier hors route. C’est pour ce genre d’aventure que l’Anticosti a été créé.

    Le vélo Anticosti est construit avec une sélection sur mesure de tubes d’acier Reynolds 725, amincis là où il le faut afin d'en réduire la masse. Un généreux dégagement permet d’y installer des pneus 27.5x2.1 ou 700x50 avec des garde-boue. Pour 2023, notre gravel bike au cadre d'acier a une géométrie révisée (longueur tube de selle plus court et angle de direction un peu relâché) et de nouveaux chainstays courbés offrant plus de dégagement au pneu arrière.

    Un groupe Rival, un pédalier Easton, des roues Hunt et des pneus Teravail 700x42 rendent ce vélo prêt pour une rapide boucle de gravel, ou pour un projet plus ambitieux de voyage sur plusieurs jours.

    *L’ensemble cadre et fourche est livré avec les axes de roue, le jeu de direction installé, le collet de tige de selle et les protections de cadre.
    1,649$3,599$ (CAD)