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Saguenay to Charlevoix Bikepacking Circuit

Incursion to the Land of the Heights

Text and photos by Guillaume St-Pierre

English version to come…

L’appel placé au poste d’entrée de la zone d’exploitation contrôlée (ZEC) de l’Anse-St-Jean, au Bas-Saguenay, était presque sans équivoque : « On est en plein dans la période de chasse, pas question de venir faire du vélo ici! » s’était exclamé le préposé, abasourdi par la demande que je venais de lui formuler.

Stratège persévérant, j’orientai mon argumentation vers la sécurité, mentionnant que nous porterions des dossards, et que notre itinéraire ne quitterait pas d’un iota le chemin principal. « Je ramasse de l’information et vous rappelle » laissa tomber l’homme. Quelques instants plus tard, il me confirma qu’il n’y avait aucun problème. Je savais maintenant comment m’y prendre afin d’informer la ZEC du Lac-au-Sable dans Charlevoix, où nous notre périple se terminerait. Notre expé en la longue fin de semaine de l’Action de Grâce prenait forme, sous des prévisions météo de mauvais augure.

Traverser de la région du Saguenay vers celle de Charlevoix via les chemins de traverse en forêt avait rapidement fait monter notre niveau d’excitation, de dépassement et de dépaysement. À ce stade, mon acolyte Ismaël Raymond et moi ne nous doutions pas que l’ascension allait en effet être au cœur du périple. Pourtant, il fallait être un peu naïf pour ne pas s’en douter, notre premier campement étant planifié près de la pourvoirie du Club… des Hauteurs. Quiconque connaît un tant soit peu la toponymie de ces régions sait aussi qu’elles recèlent de raidillons.  Mais cette part d’inconnu n’est-elle pas l’une des raisons pour lesquelles l’on s’enfonce dans ces aventures?

                Après quelques rencontres à scruter les cartes (le réseau ZEC offre d’ailleurs celles de ses territoires en ligne, gratuitement), planifier les repas et faire des tests de chargement sur nos montures (un fatbike Chic-Chocs pour l’auteur de ces lignes, un hardtail bien équipé pour le complice), nos mollets trépignaient de franchir les dénivelés à travers lacs et montagnes pour nous rendre vers Clermont depuis l’Anse-St-Jean. Chose promise chose due : enfourchant nos vélos maintenant bien chargés, nous nous lançâmes à l’assaut des pistes de gravelle.

Montées après montées, malgré les magnifiques couleurs automnales et les splendides paysages environnants, notre réserve d’énergie déclinait à vue de quadriceps. Des 30 kilomètres que nous avions parcouru depuis la matinée, la majorité était en ascension; escalade serait un terme plus approprié. Les visages des rares personnes croisées ne mentaient pas : nous étions sans l’ombre d’un doute les pionniers du bikepacking dans le coin, ce qui nous donnait beaucoup de motivation. Au détour du lac à Noël, tel qu’annoncé, le ciel commençait à nous tomber sur la tête : la bâche fut montée, le souper fut concocté, le post-mortem de la journée et la planif du lendemain discutés, et la pluie et le vent pour la nuit n’ont jamais arrêté. Ben coudonc.

                Il y a toujours une part d’imprévus en expédition, et ce fut au lendemain qu’elle montra ses couleurs : les chemins de sable ramollis par les précipitations ininterrompues altéraient considérablement notre progression. Bien que le Chic-Chocs (avec ses pneus de 4.8 pouces) se débrouillait admirablement bien à ce chapitre, nos dérailleurs grincèrent rapidement de ce mélange de sable et de boue. Telle une oasis dans un désert (pour nous c’était davantage un abri dans une fracassante ondée), les installations de la pourvoirie du Club des Hauteurs se montrèrent. Leurs propriétaires, nullement offusqués qu’on refuse poliment de déjeuner avec eux à la Goose IPA, se montrèrent très sympathiques à notre égard et nous renseignèrent énormément sur leur magnifique territoire et l’orientation à suivre afin d’atteindre Charlevoix. Un détour par la colossale et mythique auberge en bois ronds de la pourvoirie, et nous étions repartis dans l’immensité charlevoisienne.

Tout ce qui monte redescend. Ce fut confirmé en route vers Clermont, alors que quelques rares éclaircies nous aidèrent à sillonner la route serpentant dans les escarpements. L’avancée, plus rapide en raison des descentes, nous permit de s’imprégner des splendeurs de Charlevoix, alors qu’au loin se distinguaient les sommets des Hautes-gorges-de-la-rivière-Malbaie (déjà, nous magasinions notre prochaine mission). Nostalgiques autour d’une maigre flasque d’Appleton, satisfaits du choix de notre destination et rêveurs de franchir, l’été prochain, les sentiers qu’on dit disparus entre la ZEC Lac-Brébeuf, Morphée pris rapidement le dessus. Au lendemain, où enfin un ciel dégagé se pointait, une succession de pentes descendantes écourta de beaucoup l’épilogue de notre voyage.

Tel que nous l’avions prévu, les ZEC constituent une porte d’entrée très accessible pour découvrir l’arrière-pays québécois. L’entretien des chemins, souvent, se dégrade au fur et à mesure que l’on s’éloigne dans le territoire, ce qui procure défi côté habiletés de pilotage et nécessite une bonne bécane. Finalement, bien qu’une certaine signalisation soit présente, il faut inévitablement bien s’outiller avant le départ pour pallier les imprévus sur place.

Un merci particulier à Patrick, chez Sportcycles expert de Chicoutimi, pour son support et les pièces de rechange qu’il nous a fournies.

Évidemment, notre gratitude éternelle à Panorama Cycles, qui chapeaute la découverte de notre splendide territoire et permet la diffusion de ces récits.

  • Distance: 81km
  • Gain vertical: 1890m
  • Nb de nuits: 2
  • Types de terrain: doubletrack, chemin forestier, route gravier
  • Vélo: Fatbike Panorama Chic-Choc
  • Vêtements de jour et de nuit
  • Filtre à eau
  • GPS + carte
  • Outils
  • Appareil photo / téléphone
  • Trousse de premiers soins
  • Nourriture
  • Trousse toilette

  • Distance Instructions
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Altitude VS Distance

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    Anticosti

    ***We are now taking pre-orders for the complete Anticosti bike. The delivery is planned for end of June 2021. Framesets are currently available (Comes with the wheel axles. Headset and seat collar not included.). Frame color for 2021 is honey/yellow, brown is not available. Components shown on the photo differs from the actual build kit. Please refer to the component chart below. Any questions, please contact us.*** When you venture on the less traveled roads of the backcountry, sometimes, the beautiful road becomes much more bumpy than what was predicted. The asphalt becomes gravel, and the gravel literally becomes an off-road trail. It is for this kind of adventure that the Anticosti was created. The Anticosti bike is built with a bespoke selection of Reynolds 725 steel tubing, thinned where it is needed to reduce weight. A generous clearance allows you to install 27.5x2.1 or 700x50 tires with fenders. You will find all the necessary mounts to carry the equipment for a night in the tent, or for a more ambitious multi-day trip project. Do not let your current bike limit your desire to explore. Take the path you want with the Panorama Anticosti. Frameset: 1,699$ Complete Bike w/Rival buildkit and Hunt wheelset: 3,099$
    1,699$3,099$ (CAD)
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    Panorama Torngat
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    Torngat

    ***The Torngat will be back in stock in early fall 2021 with an updated geometry and equipped with 27.5″ wheels. Be the first informed of the availability by subscribing to the newsletter. Any questions, please contact us.*** Isolated in northern Quebec, located in the Arctic Cordillera, the Torngats Mountains are frequented only by those who have the real will to face the elements of nature. We do not get there by chance. It is a mythical place that imposes respect. An highly inspiring destination for the Torngat fatbike! We have included in this bike the features needed to make it completely versatile. Among other things, the frame is belt-drive compatible, it has an access for a dropper seatpost and is equipped with horizontal rear wheel dropouts. The Reynolds 725 high-grade steel tubing frame and the light, stiff carbon fiber fork accommodate the largest 26" tires available, as well as the 27.5 x 4.5". High performance and durable components from Race Face and a 12-speed SRAM NX Eagle group complete this machine. All you have to do is leave the house, get on the bike and explore the territory that is still unknown to you!
    1,349$2,399$ (CAD)
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    Derailleur hanger – Torngat

    Always a good idea to have a spare derailleur hanger when venturing a little further than usual...
    40$ (CAD)
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    panorama chic-chocs 27.5
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    Chic-Chocs 27.5

    *** The complete inventory was sold out within days of the announcement of the bike in fall 2020. We plan to offer the Chic-Chocs again towards the end of summer 2021. The best way to stay informed of the availability is to subscribe to the newsletter. If you have any questions, please contact us. *** Opportunities for adventure are infinite with such a versatile bike. Let the Chic-Chocs fatbike take you to the mountains, rivers or beaches you’ve always wanted to discover. At 29 lbs and equipped with tubeless 27.5” x 4.5” tires, this is a seriously fun bike to ride on newly discovered sandy, rocky or snowy paths. You’re into bikepacking? We’ll get along pretty well! In addition to 3 water bottle mounts, top tube bag mount and anything cage mounts on the fork, everything is ready for you to install a rear rack (if you prefer this setup versus minimalist frame bags). That way you can carry your skis to get to this remote backcountry spot, or bring some extras on your trip for a memorable night around a campfire. Your friends will thank you!
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    Derailleur hanger – Anticosti

    Always a good idea to have a spare derailleur hanger when venturing a little further than usual...
    25$ (CAD)